Conflicto internacional

Guerra de Rusia y Ucrania: ¿se podría repetir Chernobyl, el mayor accidente nuclear de la historia?

El 26 de abril de 1986 un error humano desencadenó una catástrofe. Cuáles y hasta dónde se sentirían los efectos radiactivos.
Jesica Mihelj
por Jesica Mihelj |
El mundo teme que se repita la tragedia nuclear de Chernóbil. 

El mundo teme que se repita la tragedia nuclear de Chernóbil. 

"Si explota la central nuclear de Zaporiyia será diez veces peor que el accidente de Chernobyl", aseguró el ministro de Relaciones Exteriores ucraniano Dimitri Kuleba. Su advertencia surgió tras el incendio desatado en la central más grande de Europa, efecto de un ataque del ejército ruso para controlarla. La alarma resonó en todos los puntos del mapa: ¿sería posible que Vladimir Putin desencadene una catástrofe ambiental como la de 1986?, ¿se avecina una tercera guerra nuclear?

Para desentrañar las dudas, A24.com consultó al físico Gerardo Quintana, profesor titular de la facultad de ingeniería de la Universidad Nacional de Buenos Aires (UBA) especializado en temas nucleares.

"En este momento en Ucrania hay quince reactores nucleares generando electricidad. Son un objetivo militar importante porque si son ocupados y se los saca de servicio, se le quita la distribución energética a ese país. Entiendo que ese es el objetivo de los rusos: sacarlos de servicio", comentó Quintana.

Sin embargo, "para obtener el control de ese reactor tienen que atacar y ahí se producen los riesgos, como que un misil lanzado impacte en un reactor, lo que sería un problema gravísimo, sería una catástrofe".

¿Qué ocurriría si un misil impacta en un reactor nuclear?

Alerta mundial en Chernobyl: los incendios se acercan a los residuos radiactivos

Los reactores nucleares jamás pueden explotar como una bomba. Son diseños completamente diferentes. No obstante, si la destrucción es tal que los productos radiactivos salen a la atmósfera, el efecto es inmediato, porque una vez que salen ya no se pueden controlar y, como pasó en Chernóbil, en cuestión de un día o dos, se contaminaron cientos de kilómetros a la redonda.

¿Cuáles son los efectos de una fuga nuclear?

Chicos víctimas de la radiación del accidente nuclear de Chernóbil.jpg
Chicos víctimas de la radiación del accidente nuclear de Chernóbil. (Foto: archivo)

Chicos víctimas de la radiación del accidente nuclear de Chernóbil. (Foto: archivo)

Hay distintas graduaciones, los efectos son variados y terribles. Si el material radiactivo cae sobre una persona (por ejemplo, por agua de la lluvia) eso que se deposita encima provoca quemaduras, llagas y puede llevar a la muerte en muy pocos días. También hay efectos más lentos: si se inhala y el material radiactivo entra dentro del cuerpo, entonces la persona tiene alta probabilidad de tener cáncer.

También afecta al medio ambiente, a las plantas, a los animales, el pasto: las vacas comen pasto con radioactividad, entonces la leche que producen no se puede tomar, son efectos encadenados. Todo lo que está cerca del accidente rápidamente se contamina y puede tener efectos devastadores en muy poco tiempo.

¿Cómo funciona un reactor nuclear?

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En el núcleo del reactor, en la parte interna, se fisiona uranio 235, es decir se divide en dos, y cuando ese ocurre, se libera energía. Esa energía se usa para calentar agua, el vapor va a una turbina y genera electricidad.

El problema es que los productos de fisión son muy radiactivos y tienen una duración de miles de años. Estos se acumulan en el centro o núcleo del reactor, pero si salen a la atmósfera, como en Chernobyl, se esparcen por el viento a muchos kilómetros a la redonda de manera impredecible. Los efectos son terribles.

Puede ocurrir que por un misil se produzca el descontrol de un reactor nuclear: la temperatura interna crezca muchísimo y los productos de fisión salgan a la atmósfera.

¿Hay algún tipo de operativo de emergencia que se pueda adoptar para disminuir los efectos radiactivos?

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 En imagen del 23 de marzo de 2016, un trabajador mide los niveles de radiación en barriles en una zona de almacenaje de desecho nuclear en la central nuclear de Chernóbil, en Ucrania. (AP Foto/Efrem Lukatsky, archivo)

En imagen del 23 de marzo de 2016, un trabajador mide los niveles de radiación en barriles en una zona de almacenaje de desecho nuclear en la central nuclear de Chernóbil, en Ucrania. (AP Foto/Efrem Lukatsky, archivo)

La cúpula de hormigón que se hizo en Chernobyl. Allí, por un error humano –los operadores quisieron hacer una prueba que terminó mal- se descontroló el núcleo del reactor, se interrumpió la refrigeración, aumentó la temperatura, se incendió y los productos salieron a la atmósfera.

Éstos continuaron saliendo hasta que hicieron un sarcófago de hormigón armado que cubre toda la instalación, pero no se puede hacer en una semana, les llevo bastante tiempo porque la zona estaba radioactiva y tenía que trabajar con robots. Y ese sarcófago costó miles de millones de dólares y está diseñado para que sea efectivo por 100 mil años. Es decir, se puede blindar la fuga, pero no es inmediato.

Hoy en día se toman muchas medidas de seguridad y todo el edificio tiene una cúpula de acero que es una contención que impide, si hubiese un accidente, que los productos radiactivos salgan al aire. Pero los reactores que estamos viendo en Ucrania son de los años 70 y 80 y las medidas de seguridad no eran tan estrictas como ahora.

¿Se puede agregar esa cúpula de acero a las centrales de Ucrania?

Es muy difícil, son edificios muy grandes y poner una cúpula de acero inoxidable de 10 a 15 centímetros de espesor es un trabajo que lleva hasta años, hay que diseñarlo y construirlo.

¿Qué medidas sirven para mitigar los efectos de la contaminación nuclear?

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Zaporiyia es sólo una de las cuatro centrales nucleares en Ucrania. La semana pasada Rusia tomó el control de sus instalaciones.

Zaporiyia es sólo una de las cuatro centrales nucleares en Ucrania. La semana pasada Rusia tomó el control de sus instalaciones.

Depende a la distancia a la que está el que se contamina, pero inmediatamente la medida que hay que tomar es bañarse: los productos radioactivos que se depositaron en el cuerpo serán arrastrados por el agua.

En paralelo, uno de los productos radiactivos que se genera es el iodo, que se fija en algunas glándulas, como la tiroides. Para minimizar esa fijación por inhalación, a la gente se le da iodo normal. Esto es muy común y se hizo en Chernobyl, donde se le dio de tomar mucha cantidad de iodo a los afectados. También hay trajes especiales, pero repartirlos entre tanta gente es difícil, es más simple desalojar a la gente.

¿La contaminación radioactiva de Ucrania podría llegar a la Argentina?

No, no tendría ningún impacto en la Argentina.

Las centrales nucleares de Ucrania datan de la Unión Soviética

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En esta imagen del 22 de noviembre de 2018, se ve un sistema de radar ultrasecreto de la era soviética que alguna vez fue utilizado como parte de la red de detección temprana de misiles de la Unión Soviética, detrás de un letrero de radioactividad, en Chernóbil, Ucrania. (AP Foto/Efrem Lukatsky, archivo)

En esta imagen del 22 de noviembre de 2018, se ve un sistema de radar ultrasecreto de la era soviética que alguna vez fue utilizado como parte de la red de detección temprana de misiles de la Unión Soviética, detrás de un letrero de radioactividad, en Chernóbil, Ucrania. (AP Foto/Efrem Lukatsky, archivo)

Zaporiyia, la central nuclear que está hoy en el centro de la invasión rusa en Ucrania, es la planta atómica más grande de Europa y la tercera en el mundo, detrás de la de Kashiwazaki-Kariwa, ubicada en Japón y la de Bruce, en el estado canadiense de Ontario.

Está localizada en la ciudad de Enerhodar, a 350 kilómetros de la frontera con Crimea. Construida en el año 1985 bajo el paraguas de la extinta Unión Soviética, tiene seis reactores con una potencia de 950 megavatio eléctrico (MWe). Sus primeros cinco reactores fueron puestos en línea exitosamente entre 1985 y 1989, y un sexto fue agregado en el año 1995.

Sin embargo, Zaporiyia es sólo una de las cuatro centrales nucleares en Ucrania, que contienen 15 reactores en total: hay cuatro en Rivne, dos en Jmeltniski (otros dos estaban en construcción) y tres en el sur de Ucrania. Chernobyl, por su parte, jamás volvió a ser operativa.

"Los reactores que están en Ucrania los construyeron los rusos, así que los conocen perfectamente, saben el peligro que significa un accidente en un reactor, que también los va a perjudicar a ellos porque si ellos están en esa zona, van a ser víctimas de los productos radiactivos que salen al aire", explicó el profesor especializado en temas nucleares de la UBA.

Recientemente el presidente de Rusia, Vladimir Putin, en diálogo con el líder francés, Emmanuel Macron, descartó que "su intención" sea atacar las centrales y destacó que la "provocación" en la zona de la planta fue organizada por "radicales ucranianos".

Chernobyl, el accidente nuclear más grande la historia

Con el fin de aumentar el uso de la energía nuclear, el gobierno de la Unión Soviética decidió encarar en 1972 un ambicioso proyecto y comenzó la construcción de una central nuclear, la de Chernóbil, que en 1977 se convirtió en la planta más potente del mundo y 11 años más tarde causó el mayor desastre medioambiental de la historia.

Poseía 4 de los 13 reactores RBMK-1000 entonces construidos a nivel mundial. Además, conllevó la construcción por parte del gobierno soviético de la ciudad de Prypiat, conocida en ese entonces como "la ciudad del futuro", destinada a albergar a los trabajadores de la planta y sus familias.

El paso a paso de la tragedia de Chernobyl

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El viernes 25 de abril de 1986, como estaba previsto, comenzó una prueba en la que se simulaba un corte de suministro eléctrico. A las 00.00 del 26 de abril, Aleksandr Akimov, el jefe de turno de la unidad encargada de la prueba notó una drástica disminución en la potencia del reactor (1500 MWt a 30 MWt) y ordenó a los operadores abortar la prueba.

Sin embargo, Anatoly Dyatlov, ingeniero jefe adjunto, insistió en seguir adelante. A la 1.21 comenzaron a caer bloques de más de 300 kilos en los canales de combustible de la capa protectora superior, y unos segundos más tarde (1.21:40) cayó abruptamente la presión en los tambores de vapor.

A medida que se calentaba el agua, las burbujas ingresaron a las bombas de circulación y comenzó a registrarse ebullición en el reactor. Fue entonces cuando, a la 1.23:40, Akimov anunció la emergencia. Cuatro segundos más tarde (1.23:44) se produjo la explosión del reactor 4, el cual alcanzó 120 veces su potencia máxima y todos los combustibles radioactivos se desintegraron.

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La explosión del reactor 4 en la central nuclear de Chernóbil, Ucrania. (Foto: archivo)

La explosión del reactor 4 en la central nuclear de Chernóbil, Ucrania. (Foto: archivo)

El hidrógeno del agua hizo contacto con los tubos de combustible y se produjo una segunda explosión que voló la tapa, lanzando fragmentos de grafito y combustible nuclear fuera de la central y facilitando que el polvo radiactivo ascendiera a la atmósfera.

Se estima que la cantidad de material radiactivo liberado fue 400 veces superior al de las bombas atómicas lanzadas sobre Hiroshima y Nagasaki al final de la Segunda Guerra Mundial. La explosión mató instantáneamente a 31 personas y provocó la evacuación repentina de toda la ciudad.

Así, el 26 de abril de 1986 ocurrió el accidente nuclear más grave en la Escala Internacional de Accidentes Nucleares (INES, por su sigla en inglés) alcanzando el nivel 7, el máximo de la escala.

¿Por qué un reactor nuclear es distinto a una bomba nuclear?

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Fat man, la bomba lanzada sobre Nagasaki fue la primera en su tipo. A diferencia de la de Hiroshima, una reacción interna causó la fisión del núcleo y la implosión que liberó una energía destructiva. (Foto: Archivo)

Fat man, la bomba lanzada sobre Nagasaki fue la primera en su tipo. A diferencia de la de Hiroshima, una reacción interna causó la fisión del núcleo y la implosión que liberó una energía destructiva. (Foto: Archivo)

Son diseños diferentes. En una bomba hay uranio 235 puro concentrado en la cabeza del misil. Si se produce un chispazo o primera reacción nuclear, todo, en un segundo, se fisiona simultáneamente y explota.

En cambio, el reactor nuclear no tiene uranio 235 concentrado de esa forma. Tiene uranio natural, con poco porcentaje de 235, en barras, muy separado, que jamás constituirá una masa crítica, es decir, una cantidad de uranio 235 puro que tenga una reacción descontrolada. El problema son los productos radioactivos que ya están acumulados.

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