¿Qué es Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)?

El senador Esteban Bullrich dijo que tiene ELA, la misma enfermedad que padeció Stephen Hawking y que causa parálisis muscular y afecta el habla. Pero, ¿qué es?
28 de abril de 2021 - 19:04
¿Qué es Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)?

¿Qué es Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)?

¿Qué es Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)?
¿Qué es Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)?

“Tengo esclerosis lateral Amiotrófica (ELA), una enfermedad que provoca parálisis muscular y que es lo que me afecta el habla”, se lee en el tuit de Esteban Bullrich.

Se definen enfermedades ELA a aquellas que afectan a las neuronas motoras que se localizan en el cerebro y en la médula espinal. Al tratarse de células nerviosas que controlan el funcionamiento de los músculos, los mensajes que éstas mandan al cerebro dejan de llegar gradualmente a los órganos fibrosos, lo que provoca debilidad, rigidez y atrofia.

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De acuerdo con la Asociación Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA) Argentina, este padecimiento es “una condición que limita la vida en forma progresiva y que puede afectar el caminar, el habla, la deglución y la respiración”. Además, en la actualidad no tiene cura pero los síntomas pueden tratarse para mejorar la calidad de vida.

Esta enfermedad que padece el senador Esteban Bullrich también la padeció el famoso científico Stephen Hawking. De hecho, se volvió muy famoso a causa de su discapacidad asociada a la ELA, la cual le fue diagnosticada a los 21 años y convivió con ella hasta los 76.

A Stephen Hawking lo consideran como “un caso excepcional”, pues las personas con esclerosis lateral amiotrófica sobreviven pocos años tras el diagnóstico, que se realiza generalmente de manera tardía.

ELA enfermedad Esteban Bullrich - Stephen Hawking.png

¿Cuáles son las causas de ELA?

Uno de cada 10 casos de ELA se debe a un defecto genético, sin embargo, en la mayoría de los casos la causa es desconocida. La esclerosis lateral amiotrófica provoca que las células nerviosas motoras se desgasten o mueran y ya no pueden enviar mensajes a los músculos.

Síntomas

No todos los pacientes con la enfermedad presentan los mismos síntomas y generalmente se desarrollan hasta después de los 50 años, no obstante pueden comenzar en personas más jóvenes.

Entre los síntomas más comunes está la pérdida de la fuerza muscular y la coordinación que tiende a empeorar con el tiempo, lo que hace que estas personas presenten problemas en actividades rutinarias como subir las escaleras o levantarse de una silla.

La Asociación ELA Argentina indica que “los primeros músculos que se ven afectados son comúnmente los de las manos, pies o la boca" y que "algunos pacientes pueden experimentar cambios en el pensamiento o la conducta, lo que usualmente se conoce como disfunción cognitiva, pero solo unos pocos experimentan cambios cognitivos severos”.

Los síntomas que se presentan generalmente son:

  • Debilidad muscular en uno o más de los siguientes: manos, brazos, piernas o los músculos del habla, de la acción de tragar o de la respiración.
  • Movimientos musculares anormales y calambres musculares (especialmente en manos y pies) y pérdida de reflejos.
  • Dificultad para proyectar la voz. Un tercio de los pacientes se inician de forma bulbar. Esta es una variante de esclerosis lateral amiotrófica en la que los primeros síntomas son dificultades para hablar y tragar.
  • En etapas más avanzadas, falta de aliento y dificultad para respirar y tragar.
ELA enfermedad Esteban Bullrich.png
El senador Esteban Bullrich dijo que tiene ELA, la misma enfermedad que padeció Stephen Hawking y que causa parálisis muscular y afecta el habla. Pero, ¿qué es?

El senador Esteban Bullrich dijo que tiene ELA, la misma enfermedad que padeció Stephen Hawking y que causa parálisis muscular y afecta el habla. Pero, ¿qué es?

Exámenes y pruebas

Si el médico sospecha de algún problema neurológico, realizará algunas preguntas sobre los síntomas e historia clínica. Además, efectuará una prueba física que puede mostrar:

  • Debilidad, que a menudo empieza en una zona.
  • Temblores musculares, espasmos, fasciculaciones o pérdida de tejido muscular.
  • Fasciculaciones de la lengua (común).
  • Reflejos anormales.
  • Marcha rígida o torpe.
  • Aumento o reducción de los reflejos en las articulaciones.
  • Dificultad para controlar el llanto o la risa (algunas veces se denomina incontinencia emocional).
  • Pérdida del reflejo nauseoso.

Exámenes necesarios

  • Exámenes de sangre para descartar otras afecciones.
  • Examen de la respiración para observar si los músculos de los pulmones están afectados.
  • Resonancia magnética o tomografía computarizada de la columna cervical para verificar que no haya ninguna enfermedad o lesión en el cuello, que pueda aparentar ser ELA.
  • Electromiografía para ver cuáles nervios o músculos no están funcionando apropiadamente.
  • Pruebas genéticas si hay antecedentes familiares de ELA.
  • Tomografía computarizada o resonancia magnética de la cabeza para descartar otras afecciones.
  • Estudios de la deglución.
  • Punción raquídea (punción lumbar).